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不被卡脖子!手机厂商集体造芯

2021-04-25 09:46 来源: 中关村在线 

  在电子产业中,研发自己的芯片是一件耗时、耗力、耗钱,但又不一定能大获成功的事。

  但却有很多厂商削尖了脑袋往里跳,这是为什么呢?

  因为芯片研发是一种核心技术,谷歌的搜索算法、英伟达的显卡设计和咱们自己的高铁技术等都算是核心技术,是一种能让自己在相对应场景下获得独特优势的技术,还能让自身拥有更多的话语权和更少的潜在发展限制。

  目前有自研芯片的手机厂商不多,但想要进入这一行当的厂商可不少。

  尤其是最近小米澎湃C1的亮相,以及苹果把自研ARM架构芯片搬上Mac的做法,更是把这一话题推向了新的高潮。

  因为对于各大厂商来说,自研芯片不仅能减轻对别人的依赖,更能成为自己的亮点,在竞争激烈的市场中脱颖而出,让消费者注意到自己。

  小米的澎湃终于“更新”了

  除了传统的几家已有自研手机SoC的厂商,小米应该是最早宣布自研SoC的品牌了。

  2014年小米子公司、专门负责半导体芯片研发的松果电子成立。2017年小米的第一颗SoC澎湃S1面世。

不被卡脖子!手机厂商集体造芯

  在这之后,虽然网络流传了不少“澎湃S2”的消息,但小米自研芯片第二次正式出现在公众面前就得被推迟到4年后的2021年了——3月30日亮相的澎湃C1。

  澎湃C1是一颗独立于SoC、只负责处理影像运算的芯片,也就是手机对拍摄效果的优化。

  雷军说小米要掌握SoC这个手机核心技术的制高点。但就像我们开头所说,“核心技术”没法找别人学,你得自己投入大量人力、物力、财力和时间成本,才有可能成功。

  所以做芯片基本不存在“一口吃成胖子”的情况,小米明白了这一点,第二颗芯片才变成了难度更低的ISP,而不是集成了ISP和大量其它部件、并涉及到大量专利的SoC。

不被卡脖子!手机厂商集体造芯

  虽然澎湃C1依然有很强的实验性质,被放在了一部本身就带有实验性质、并没打算卖多少台的万元折叠屏手机上。

  但这也是小米自研芯片道路上一个向前的脚印,而且也确实能在品牌营销方面产生一定的效果。

  谷歌自研SoC手机今年发布?

  小米澎湃尝试从影像处理入手的路子并不是第一次出现。

  另一家来自国外,一直试图让自家手机对标iPhone的厂商谷歌,也是从影像处理入手,发展到了如今完全体SoC呼之欲出的状态。

  小米明白自研芯片的意义,谷歌也同样明白。在北美高端旗舰手机市场,活跃度最高的三个品牌是苹果、三星和谷歌。

  其中苹果和三星都对自研SoC驾轻就熟。值得注意的是,即使苹果在没有自研芯片时就已成为了手机行业标杆,但这家手机行业霸主依旧大力投入自研芯片,帮助其对市场的进一步冲击。

  苹果前一阵子推出的M1芯片(Mac端)更是从技术力和品牌形象两方面让自己又上升了一个台阶,可见芯片这一核心技术的重要性。

  自研芯片给主要竞争对手带来的好处显而易见,于是谷歌也开始努力跟上。

  2017年谷歌的“Pixel Visual Core”首次在Pixel 2系列手机中亮相。这颗芯片类似于澎湃C1,主要负责拍照运算,还有额外的AI处理能力。

  不过对于用户来说最直观的作用还是在拍照上,这颗芯片明显改善了Pixel系列手机HDR成像速度过慢的问题。

  2018年,谷歌延续了自研芯片的“逐个击破”思路,不仅继续在Pixel 3系列中加入了Pixel Visual Core,还给在手机塞入了一颗专门负责数据安全的“Titan M”芯片。

  2019年谷歌发布Pixel 4系列手机,之前那颗“Pixel Visual Core”被更名为“Pixel Neural Core”。

  从“视觉(Visual)”转到“神经(Neural)”,这颗芯片加大了对AI运算的投入,包括语音识别(全局实时字幕、录音转文字、语音助手)和图形识别能力(3D结构光人脸识别)等。

  然后就是传闻中今年秋季新机Pixel 6有可能搭载的自研SoC了。2020年4月份谷歌代号为“Whitechapel”的SoC成功流片。

  “流片”是试生产,试生产后厂商会测试并决定是否继续优化这颗芯片,是芯片量产前一道关键的坎。

  和小米不同的是,谷歌有自己的笔记本电脑生态(自家操作系统),也就是在海外销量很高的“上网本”Chromebook。

  所以这颗自研SoC的舞台不仅会是手机,熟悉的套路不禁让人想起了苹果。

  不过谷歌和小米也有相同点,那就是对IoT的执着。谷歌一直在研发一个以IoT为初衷的操作系统,也就是一直被称为潜在安卓替代品的“Fuchsia OS”。

  不管是从苹果M1芯片(包括耳机的W1、H1芯片)还是谷歌潜在的多平台SoC,我们都能发现手机只是自研芯片舞台的一部分。

  OPPO的“马里亚纳计划”

  和小米一样,OPPO也是一家一直在奋战高端,想展示出自身技术实力的手机厂商。

  2020年2月,OPPO的一封内部信:《对打造核心技术的一些思考》,引起了大家的注意。因为这封信里提到的“核心技术”就包括自研芯片,也就是“马里亚纳计划”。

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  其实OPPO要做芯片的蛛丝马迹在2017年就已浮出水面。

  随后的2019年更是有外媒报道,OPPO在欧盟知识产权局申请了名为“OPPO M1”的商标,商标内容写着“集成电路”、“芯片”和“智能手机”等字眼。

  同时,OPPO也开展了当时谷歌刚刚起步芯片自研时的第一个举措,那就是花重金吸纳芯片人才。

  不出意外的话,和小米、谷歌等“初学者”一样,OPPO也会采取先推出独立芯片,再推出集大成SoC的路数。

  OPPO正处在发展的关键阶段,必须在美学和设计之外的核心技术上,给用户提供更深层次的价值。

  虽然已经有了口碑和市场双丰收的VOOC闪充技术,但自研芯片显然是个更有份量的成就。

  试想一下,如果OPPO在SoC上实现了自给自足,它就更容易在自家产品上实现自己想要、更符合产品目标用户需求的功能。

  而不在是拿到别家芯片后,看看这个芯片有什么功能,自己再去选。

不被卡脖子!手机厂商集体造芯

  不过,真正用上搭载自研SoC的OPPO手机的日子还比较遥远。毕竟造芯是一件需要在各个资源上都有马拉松式投入的项目。

  vivo也有自研芯片计划?

  作为刚刚在2021年第11周登上国内手机市场占有率第一的品牌(数据来源:Counterpoint),vivo也有自研芯片的相关传闻。

不被卡脖子!手机厂商集体造芯

  2020年5月份,网上开始传播两张vivo自研芯片的商标申请图片。在图片中,我们能看到“芯片”、“智能手机”、“SoC”和“chip”等字样。

  虽然vivo一直没有证实过这些消息,后续也没再有更多传闻流出。但我们还是能估计到,以vivo现在的市场体量,掌握核心技术是个很关键的事。

  如果哪天vivo自研芯片的消息真的被证实,我们也不会感到丝毫意外。

  造芯是共识

  截止到目前,全球手机市场份额排名前几的厂商都或多或少和“自研芯片”有了瓜葛。

  要么是已经有了的,要么是正在研发的,再或者是被传闻波及到的。总之,从手机行业想要自研芯片的厂商数量来看,我们就能看出“自研芯片”的“手机行业技术制高点”地位。

  不管是从行业话语权还是市场占有率,亦或是品牌认知度方面,已经有了自研SoC的厂商都占据了一定优势。

  从苹果的例子我们更能看出,SoC研发能力甚至能让厂商扩展自己的业务到其它领域。

  曾经有过手机处理器研发厂家数量众多的时代,但当时大部分处理器研发公司都没有自己的手机业务,在移动终端的设计与研发方面也没有足够的经验。

  所以如今这波由手机厂商掀起的“造芯运动”是一件没有先例的事,最终会走向何方,只有时间能给我们答案。